NASA projektuje kolejny marsjański helikopter. Będzie większy i bardziej wszechstronny

Helikopter Ingenuity jest pierwszym tego typu pojazdem, który wykonał lot na planecie innej niż Ziemia. W związku z tym sukcesem, NASA nie zamierza spoczywać na laurach, a naukowcy z Jet Propulsion Laboratory już zajmują się projektowaniem tzw. Mars Science Helicopter.

Już teraz wiemy, że nowy latający pojazd będzie wyposażony w robotyczne ramię umożliwiające zbieranie próbek. Areną jego działań będzie Mawrth Vallis, dolina, która ok. 3,5 mld lat temu była najprawdopodobniej wypełniona jeziorami i podmokłymi terenami.

Czytaj też: Praca zdalna na Marsie. Jak sterować łazikami z odległości milionów kilometrów?

Mars Science Helicopter ma pełnić zupełnie inną rolę niż Ingenuity. O ile ten drugi prowadzi zwiad na rzecz łazika Perseverance, wykonując obserwacje z powietrza, tak MSH ma się zająć transportowaniem ładunków i ich rozmieszczaniem w wybranych miejscach. Co więcej, zajmie się też poszukiwaniem śladów świadczących o istnieniu na Czerwonej Planecie życia – obecnie bądź w przeszłości.

Nowy marsjański helikopter ma być bardziej samodzielny od Ingenuity

Dlaczego NASA chciałaby prowadzić badania akurat w obrębie Mawrth Vallis? Wynika to z faktu, że na Ziemi znajduje się minerały w podobnych miejscach i zawierają one materię organiczną. W związku z tym naukowcy liczą, iż na Marsie mogłoby się stać tak samo, a rzeczona dolina byłaby wtedy idealnym miejscem do wszczęcia poszukiwań.

Mobilność z powietrza daje ci dostęp, zasięg i rozdzielczość. Możesz dotrzeć do miejsc, do których nie dotrze żaden pojazd kołowy. Możesz pokonywać wiele kilometrów każdego dnia. I w zależności od tego, na jakiej wysokości lecisz, możesz uzyskać dowolną rozdzielczość obserwacji dzięki swoim instrumentom.

J. Balaram, główny inżynier misji Ingenuity

Czytaj też: Helikopter Ingenuity przeprowadził najbardziej wymagający z dotychczasowych manewrów

MSH miałby się również zająć mapowaniem terenów pokrytych lodem. Ten mógłby zostać w przyszłości wykorzystany przez marsjańskich kolonizatorów. Posłużyłby wtedy to produkcji paliwa czy nawadniania upraw. Jeśli chodzi o kwestie techniczne, to opisywany helikopter miałby być w stanie unieść ładunek o wadze do 5 kilogramów i rozpędzić się do prędkości ponad 100 kilometrów na godzinę. Pojedynczy lot tego pojazdu mógłby potrwać maksymalnie 5 minut.