Wyżyna Tybetańska tętni życiem. Odkryli ogromną liczbę mikroorganizmów na lodowcach

Wyżyna Tybetańska nie jawi się jako najbardziej przyjazne miejsce do życia na Ziemi. Ostatnie odkrycie naukowców przynosi jednak niemałe zaskoczenie. Otóż sklasyfikowano niespełna tysiąc gatunków mikroorganizmów zamieszkujących wysokogórskie lodowce.

968. Taka jest dokładna liczba gatunków mikroorganizmów, jakie odkryli chińscy naukowcy na terenie Wyżyny Tybetańskiej. Efektem ich badań było stworzenie pierwszego na świecie katalogu genów lodowcowego ekosystemu. Wyniki zostały opublikowane na łamach czasopisma naukowego Nature Biotechnology.

Na niespełna tysiąc różnych sklasyfikowanych gatunków składają się takie organizmy jak: algi, bakterie, archeony czy grzyby.

Odkrycie jest niezwykle ważne, ponieważ dotychczas sądzono, że obszary lodowcowe Wyżyny Tybetańskiej pozostają pustynią biologiczną, tj. ich obszar zamieszkuje znikoma liczba organizmów lub wręcz żadne.

Wyżyna Tybetańska. Ważny obszar nie tylko dla Chin

Obejmująca powierzchnię 2,5 mln km2 Wyżyna Tybetańska jest ogromnym terenem wznoszącym na wysokość 4000-5000 m n.p.m., który pełni istotną rolę nie tylko pod względem polityczno-gospodarczym (patrząc od strony Chin), ale również przyrodniczym.

To tutaj mają swoje źródła największe rzeki Azji Południowo-Wschodniej: Brahmaputra, Jangcy, Żółta Rzeka, Mekong czy Indus. Są one zasilane wodą spływającą z górskich lodowców – tych, na terenie których odnaleziono tak bogatą mikroflorę i -faunę.

Tybet jest najwyżej położoną wyżyną na świecie / źródło: Lencer, Wikimedia Commons

W związku ze wzrostem globalnej temperatury tybetańskie lodowce topnieją w zastraszającym tempie. Obecnie aż 80 proc. z nich znajduje się w fazie cofania. Mniejsza ich powierzchnia będzie miała wpływ na obszary źródłowe ww. ogromnych rzek. Ponadto nowo odkryte bogactwo mikroorganizmów wraz ze zniknięciem lodowców także może przejść do historii.

Jak wyglądały badania chińskich naukowców w tak niezwykle trudnym terenie?

W latach 2016-2020 zebrali oni próbki lodu lodowcowego, śniegu oraz pyłu z 21 tybetańskich lodowców. Na podstawie tak zebranego materiału sklasyfikowali gatunki organizmów.

Aż 82 proc. gatunków było zupełnie nowymi, wcześniej nieznanymi nauce. 11 proc. z nich zamieszkiwało tylko jeden lodowiec. To otwarcie pokazuje, z jak wyjątkowym światem biologicznym mamy do czynienia.

Czytaj też: Zewnętrzne jądro Ziemi doświadcza zmian. Czego możemy się dowiedzieć?

Autorzy badania wyrażają nadzieję, że stworzony przez nich katalog genów lodowcowego ekosystemu będzie solidną podstawą do przygotowania ogólnoświatowej bazy o wysokogórskim mikrobiomie zamieszkującym lodowce.