Australotytany – odkryto nową rodzinę gigantycznych dinozaurów

W Australii natrafiono na ślady nowej rodziny gigantycznych dinozaurów. To potwierdzenie, że takie stworzenia występowały prawdopodobnie na całym świecie.
Wizja artystyczna przedstawiająca australotytana
Wizja artystyczna przedstawiająca australotytana

Australia kiedyś była uważana za miejsce ubogie w szczątki dinozaurów, ale od niedawna znajduje się tam zaskakująco dużo skamieniałości. Nowo odkryty Australotitan cooperensis, który żył 92-96 milionów lat temu, stanowi dowód potwierdzający, że gigantyczne dinozaury były zjawiskiem globalnym.

Wielki jak autobus

Uważa się, że Australotitan cooperensis miał ciało o długości 25-30 m i był wysoki na 5-6,5 m. Jeden z odkrywców, dr Scott Hocknull z Queensland Museum, opisał znalezisko jako “tak długie jak boisko do koszykówki i tak wysokie jak dwupiętrowy autobus”. Jego waga jest mniej pewna, szacowana na 23-74 ton. Obecny rekordzista świata Patagotitan mayorum osiągnął długość 37 metrów.

Australotitan cooperensis to przedstawiciel rodziny australotytanów i plasuje się w pierwszej dziesiątce największych gatunków dinozaurów, jakie kiedykolwiek stąpały po naszej planecie. Z dotychczas odkrytymi okazami wykazującymi znaczne zróżnicowanie, możliwe jest znalezienie gigantów, które przewyższałyby rozmiarami dinozaury południowoamerykańskie.

Kość australotytana przez zespół dr Hocknulla

Nowo odkryty zauropod został opisany w “PeerJ”, a nazwa gatunku pochodzi od Cooper Creek, rzeki okresowej we wschodniej Australii. Wszystkie dotychczasowe okazy Australotitan cooperensis zostały znalezione w pobliżu jednego z dopływów potoku, setki kilometrów na południe od poprzednich odkryć zauropodów.

Porównaliśmy trzy gatunki znalezione na północ, w pobliżu Winton i wygląda na to, że największe dinozaury Australii były częścią jednej wielkiej rodziny. Stwierdziliśmy, że Australotitan był największy w rodzinie, a następnie Wintonotitan z dużymi biodrami i długimi nogami.dr Scott Hocknull z Queensland Museum

Na przestrzeni kilometra Hocknull i współpracownicy znaleźli już pięć zauropodów. Uważają, że wszystkie z nich to australotytany, ale niektóre szkielety są zbyt fragmentaryczne, by to potwierdzić.

17 lat prac badawczych

Pierwsze kości australotytana znaleziono w 2004 roku. 17-letnie opóźnienie w publikacji wynikało z problemów z wydobyciem skamieniałości ze skał, w których były zakopane. Geologia Australii pozostawiła kości zamknięte w skałach znacznie twardszych od nich samych, co wymagało lat na bezpieczne wydobycie.

Po tym nastąpiło wyzwanie, by potwierdzić, że skamieniałości faktycznie należą do nowego gatunku. Hocknull i współautorzy stworzyli trójwymiarowe cyfrowe wersje każdej skamieniałości, dzięki czemu mogli udostępnić je badaczom na całym świecie, którzy mogli porównać je z obiektami istniejącymi w ich własnych kolekcjach.

Pomimo tego osiągnięcia, Australia wciąż jest niewdzięcznym miejscem do poszukiwania szczątków dinozaurów. Płaskość kontynentu i brak zmian powierzchni spowodowanych aktywnością wulkaniczną lub wietrzeniem lodowcowym oznacza, że kości są bardziej ukryte we wnętrzu. Wiele odkryć dokonuje się przypadkowo – pierwsze kości australotytana zostały znalezione przez pasterzy owiec jeżdżących na quadach.