Lwy jaskiniowe sprzed tysięcy lat zachowały się w świetnym stanie. Znaleziono je na Syberii

Lwy jaskiniowe (Panthera spelaea) to bliscy, wymarli krewni lwów afrykańskich. W czasie epoki lodowcowej występowały one na półkuli północnej i były w stanie przetrwać w bardzo niskich temperaturach.

Jeden z przedstawicieli tego gatunku zamieszkiwał syberyjską tundrę około 28 tysięcy lat temu. W nie do końca wyjaśnionych okolicznościach doszło do jego śmierci – hipotezy zakładają, że młody osobnik mógł zginąć na skutek lawiny błotnej. Szczątki zostały przykryte lodem i uległy mumifikacji, dzięki czemu przetrwały w świetnym stanie po dziś dzień.

Czytaj też: Digger Finger może zmienić oblicze archeologii. Co potrafi robotyczny palec?

W efekcie archeolodzy znaleźli ciało posiadające futro, skórę, narządy i zęby, które przypominają wyglądem stan sprzed niemal trzydziestu tysięcy lat. Zwierzę otrzymało nawet imię: Sparta. Rok później, zaledwie 15 metrów od miejsca znalezienia Sparty, udało się odkryć kolejnego osobnika – tym razem płci męskiej – który został nazwany Borisem. Teraz natomiast ukazał się artykuł poświęcony Sparcie, który jest dostępny na łamach Quaternary.

Lwy jaskiniowe zamieszkiwały północną półkulę w czasie epoki lodowcowej

Sparta jest prawdopodobnie najlepiej zachowanym zwierzęciem z epoki lodowcowej, jakie kiedykolwiek znaleziono, i jest mniej lub bardziej nienaruszona, z wyjątkiem futra, które zostało trochę zniszczone. Miała nawet zachowane wibrysy.

Love Dalén, Centre for Palaeogenetics, Sztokholm

Naukowcy zastosowali kilka różnych metod, aby ocenić wiek szczątków oraz wiek obu zwierząt w momencie śmierci. Korzystając z datowania radiowęglowego, obrazowania rentgenowskiego i sekwencjonowania DNA, autorzy badania oszacowali, że w momencie śmierci młode osobniki miały od 1 do 2 miesięcy. W takim wieku nadal nie posiadały w pełni rozwiniętych kłów.

Czytaj też: Życie zwierząt mogło rozwinąć się dużo wcześniej niż dotychczas sądzono

Szczególnie zaskakujący jest fakt, że Sparta i Boris nie były ze sobą powiązane. Młoda samica zginęła bowiem około 28 000 lat temu, natomiast żywot samca dobiegł końca ponad 43 000 lat temu. Można więc wywnioskować, że obszar ten był powszechnie zamieszkiwany przez lwy jaskiniowe na przestrzeni tysięcy lat. Poza tym, przyczyny śmierci obu osobników wydają się podobne, ponieważ zarówno Sparta jak i Boris mieli uszkodzone czaszki i żebra, co mogło być wywołane naciskiem wywołanym przez lawinę.